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【观点】罗思义:关税的痛感美国民众更有发言权

2018-08-21 19:41

  美国政府对华发动贸易战的策略立足于一场豪赌,即利用美国经济当前的周期性好转态势,暂时抵消关税给美国民众和企业带来的痛苦。这是一个很短暂的机会之窗,因为在预计的2019—2020年美国经济周期下行到来时,他们的痛感将变得更强烈。客观分析当前经济周期上行阶段的美国民意非常重要,这能为了解经济周期下行阶段美国政府将要面临的民意提供一个基准。

  这种豪赌的风险,连一些西方媒体都忍不住出来提醒美国政府了。英国《金融时报》说,虽然美国国会内支持自由贸易的共和党人、美国企业以及一些经济学家,都对政府的做法表示不满或提出预警,但政府似乎相信现在已经到达一个良性转折点,它将股票市场的上涨和美国经济的增长,都看作推行贸易议程时可利用的“免费资金”,认为现在发起贸易战,美国可以经受经济上受到的损害。

  但事实是,关税举措的经济影响才刚开始显现,现在已有很多负面的头条新闻了。只是关税举措尚未伤害到绝大多数美国选民,或者说尚未以选民能分辨出的方式伤害到他们。这种伤害将需要时间才能显现,政界采取立法等任何重大反抗政府关税举措的行动也需时间。

  美国政府的这个机会之窗相当短暂,原因显而易见。对比美国GDP年实际增长率和国际货币基金组织(IMF)预测增长率,可以看出美国经济周期的演变趋势:2013—2015年,美国经济周期处于上行阶段,年增长率从1.8%升至2.9%。到了2016年,美国经济周期急剧下行,全年GDP仅同比增长1.6%,这种糟糕表现成了特朗普当选的原因之一。2017—2018年,美国经济周期性态势好转,一季度同比增长2.6%,二季度2.8%。据IMF预测,美国2018年全年GDP将同比增长2.9%,这意味着下半年增长较上半年将轻微加速。而到2018年后,美国经济周期将再次下行,预计2019年GDP同比增长2.7%,2020年1.9%,2022年、2023年仅为1.5%和1.4%。

  IMF预测的细节是否精确还有待验证,但这种预测大体上符合美国经济周期的发展趋势。2019年起美国经济有所减速,加上关税带来的痛苦产生叠加效应,这解释了为何美国政府急于抓住当前这个短暂时机。

  一旦对美国人均GDP趋势进行分析,美国经济周期趋势及其与政治之间的关系就会更加清晰。美国人口增速相对较快,年增速为0.7%,所以美国人均GDP增速显著低于GDP增速。2013—2015年,美国经济周期上行阶段,其人均GDP增速从1.1%升至2.1%。2016年经济周期下行时,其人均GDP增速降至0.8%。2017—2018年美国经济再次上行,预计人均GDP增速为2.1%。2018年后,美国经济周期将开始下行,预计人均GDP增速将从2019年的1.8%降至2020年的1.1%,2021—2023年更是降至不到1%。

  随着美国社会不平等现象加剧,几乎可以肯定美国大部分人口的年收入增长率将低于总体的人均GDP增长率。这也是美国政府只有短暂机会之窗的原因。

  除此之外,甚至可能在美国经济周期下行开始之前,美国政府就将面临另一问题,即通胀上升导致美国实际工资面临下行压力。美国经济周期起伏往往伴随通胀周期的变化——上行催生通胀,下行降低通胀,而通胀周期变化又与工资增长关系紧密。国际金融危机以来美国工资增长一直很慢,危机前年增速为4%,到2012年已跌至1.2%,此后大部分时间仅为2%—2.5%。工资增长缓慢带来的必然影响,是通胀率的任何上涨都会导致美国实际工资增长大幅下降,甚至可能导致实际工资下降。2018年5月和6月的最新数据显示,后一种情况实际已经发生了。

  这进一步缩短了美国政府利用经济周期态势性好转的利好,来抵消关税给民众带来痛苦的短暂时间窗口。

  正因美国政府面临的经济形势将随时间推移而渐趋恶化,评估美国民意的出发点就变得非常重要了。美国民调机构针对关税问题进行了大量民意调查,这些民调结果有助于判断美国民众对关税的看法。

  总体而言,美国公众对政府关税政策有高度了解。美国皮尤研究中心7月的民调发现,多达82%的美国人对此有所关注。在此基础上,美国民意对关税的负面影响也有相当准确的认识,这与美国政府的政策主张完全背道而驰。而且,民意对关税可能给美国经济造成负面影响的看法,随着时间推移一直保持一致。

  另外一些美国民调机构的调查显示,过半美国人赞成政府应推行更多自贸协定,为美国商品和服务业打开额外市场。具体到加征钢铝关税的问题,高达60%左右的美国人正确认识到,关税将让美国制造的产品成本更高,导致别国报复,并会推高国内通胀,损害美国消费者的利益。尤其值得注意的是,民调还清楚地显示,半数左右的美国人认为关税会特别损害美国中产阶级和低收入群体利益,帮助富裕阶层。

  也就是说,尽管特朗普试图利用美国经济周期的有利形势,但大多数美国人已经意识到关税对经济和民众的负面影响。宣称“特朗普的关税政策深受美国民众欢迎”的说法,显然是错误的,不仅大部分民众对政府的关税政策持负面看法,许多美国企业也反对这些关税政策。

  根据美国经济形势得出的结论显而易见。客观地说,从中国进口商品对美国民众来说有很大的好处。西方备受尊敬的经济咨询公司牛津经济研究所在最具权威性的一份研究报告中指出,从中国进口商品可令美国家庭一年节省850美元。美国政府趁着美国经济周期态势性好转的东风对中国商品加征关税,旨在抵消关税给美国民众和经济的负面影响。

  但它显然面临着一系列问题,比如2019—2020年美国经济周期将进入下行阶段;因关税与美国经济周期的相互作用,如果2018年下半年美国通胀上升,社会痛感加剧,将导致反对关税的声浪变大。因此,在美国挑起的这场贸易战中,时间站在中国一边。